El clima cambió el tamaño de nuestros cuerpos

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El clima cambió el tamaño de nuestros cuerpos

El clima cambió el tamaño de nuestros cuerpos y, hasta cierto punto, nuestros cerebros, según un nuevo estudio. 

El tamaño corporal promedio de los humanos ha fluctuado significativamente durante el último millón de años y está fuertemente relacionado con la temperatura.

Los climas más fríos y duros impulsaron la evolución de tamaños corporales más grandes, mientras que los climas más cálidos llevaron a cuerpos más pequeños. El tamaño del cerebro también cambió drásticamente, pero no evolucionó a la par con el tamaño del cuerpo.

Un equipo de investigadores, dirigido por las universidades de Cambridge y Tübingen, ha recopilado medidas del tamaño del cuerpo y el cerebro de más de 300 fósiles del género Homo que se encuentran en todo el mundo.

Al combinar estos datos con una reconstrucción de los climas regionales durante el último millón de años, han identificado el clima específico experimentado por cada fósil cuando era un ser humano vivo.

El estudio revela que el tamaño corporal promedio de los humanos ha fluctuado significativamente durante el último millón de años, con cuerpos más grandes evolucionando en regiones más frías.

Se cree que un tamaño más grande actúa como un amortiguador contra temperaturas más frías: se pierde menos calor de un cuerpo cuando su masa es grande en relación con su área de superficie. Los resultados se han publicado en la revista Nature Communications.

Nuestra especie, el Homo sapiens, surgió hace unos 300.000 años en África. El género Homo existe desde hace mucho más tiempo e incluye a los neandertales y otras especies extintas relacionadas, como Homo habilis y Homo erectus.

Somos un 50% más pesados que los Homo habilis

Un rasgo definitorio de la evolución de nuestro género es la tendencia al aumento del tamaño del cuerpo y del cerebro; en comparación con especies anteriores como Homo habilis, somos un 50% más pesados ​​y nuestros cerebros son tres veces más grandes. Pero los factores que impulsan estos cambios siguen siendo objeto de grandes debates.

«Nuestro estudio indica que el clima, en particular la temperatura, ha sido el principal impulsor de los cambios en el tamaño corporal durante los últimos millones de años», explica la profesora Andrea Manica, investigadora del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge que dirigió el estudio.

Añadió: «Podemos ver en las personas que viven hoy en día que las que viven en climas más cálidos tienden a ser más pequeñas y las que viven en climas más fríos tienden a ser más grandes. Ahora sabemos que las mismas influencias climáticas han estado operando durante el último millón de años. »

Los investigadores también observaron el efecto de los factores ambientales sobre el tamaño del cerebro en el género Homo, pero las correlaciones fueron generalmente débiles.

Las personas que viven en estos hábitats cazaban animales grandes como alimento, una tarea compleja que podría haber impulsado la evolución de cerebros más grandes.

El tamaño del cerebro tendía a ser mayor cuando Homo vivía en hábitats con menos vegetación, como estepas abiertas y praderas, pero también en áreas ecológicamente más estables. En combinación con datos arqueológicos, los resultados sugieren que las personas que viven en estos hábitats cazaban animales grandes como alimento, una tarea compleja que podría haber impulsado la evolución de cerebros más grandes.

«Descubrimos que diferentes factores determinan el tamaño del cerebro y el tamaño del cuerpo; no están bajo las mismas presiones evolutivas. El entorno tiene una influencia mucho mayor en el tamaño de nuestro cuerpo que el tamaño de nuestro cerebro», dijo el Dr. Manuel Will de la Universidad de Tubinga. , Alemania, primer autor del estudio.

Añadió: «Hay una influencia ambiental indirecta sobre el tamaño del cerebro en áreas más estables y abiertas: la cantidad de nutrientes obtenidos del ambiente tenía que ser suficiente para permitir el mantenimiento y crecimiento de nuestros cerebros grandes y particularmente demandantes de energía».

El tamaño del cerebro y las relaciones sociales

Esta investigación también sugiere que los factores no ambientales fueron más importantes para impulsar cerebros más grandes que el clima, siendo los principales candidatos los desafíos cognitivos adicionales de vidas sociales cada vez más complejas, dietas más diversas y tecnología más sofisticada.

Los investigadores dicen que hay buena evidencia de que el cuerpo humano y el tamaño del cerebro continúan evolucionando. El físico humano todavía se está adaptando a diferentes temperaturas, y en la actualidad, en promedio, las personas con cuerpos más grandes viven en climas más fríos. El tamaño del cerebro de nuestra especie parece haberse reducido desde el comienzo del Holoceno (hace unos 11.650 años).

La creciente dependencia de la tecnología, como la subcontratación de tareas complejas a las computadoras, puede hacer que los cerebros se encojan aún más durante los próximos miles de años.

«Es divertido especular sobre lo que sucederá con el tamaño del cuerpo y el cerebro en el futuro, pero debemos tener cuidado de no extrapolar demasiado basándonos en lo que ocurrió en el último millón de años, porque muchos factores pueden cambiar», advierte Manica.

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