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El misterio de la vida: por qué la respuesta al origen de todo lo que nos rodea puede estar en Marte

“El planeta rojo es una ventana directa a nuestro pasado”, sostiene la destacada astrobióloga Nathalie Cabrol, directora del SETI Institute Carl Sagan.

Uno de los grandes interrogantes de la humanidad es cómo se originó la vida en la Tierra. Las huellas fósiles halladas en las rocas indican que todo comenzó hace unos 3.800 millones de años, sólo 700 millones de años después de la formación de nuestro planeta. Pero las evidencias de la transición entre la química y la biología todavía están en blanco. Para algunos expertos, como la astrobióloga Nathalie Cabrol, la respuesta a este enigma podría estar en Marte.

Esta investigadora, considerada una de las más destacadas en este campo, es también la directora del SETI Institute Carl Sagan de estudios de vida en el universo. De origen francés, Nathalie obtuvo su doctorado en la Universidad de la Sorbona. En 1986 se convirtió en la primera persona en realizar estudios del Cráter Gusev en el planeta Marte. Dirigió junto a su esposo, Edmond Grin, un estudio geológico en la Sorbona hasta 1994, cuando se trasladó a Estados Unidos para trabajar en la NASA, donde se desempeña actualmente.

“Si hallamos biofirmas en Marte este hallazgo nos confirmará que ahora son dos planetas en este Sistema Solar en los que pudo desarrollarse la vida. Esto demostrará que lo que ocurrió en la Tierra no fue una casualidad y también, las posibilidades de que se repita en otras regiones aumentan. Porque todos los planetas que integran este vecindario provienen de la misma química y de la misma física. Lo que implica que compartimos un árbol familiar y como cada lugar es único, la forma de vida que encontremos también lo será”, dijo ayer Cabrol en una videoconferencia en Fundación Puerto de Ideas, desde Chile.

La científica Nathalie Cabrol, buscando los orígenes de la vida

La científica Nathalie Cabrol, buscando los orígenes de la vida

Marte es considerado como un primo hermano de la Tierra, ya que comparte muchas similitudes. Además de estar muy cerca, la duración del día es casi igual, tiene estaciones, atmósfera, nubes, grandes masas de agua helada en los polos, montañas, cañones de ríos y valles.

“El planeta rojo es nuestra ventana directa al pasado, con grandes franjas de su superficie que se remontan a más de 3.500 millones de años. Esto corresponde a los primeros días de la vida en la Tierra, cuando las colonias de microbios prosperaban y evolucionaban, preparando el escenario para los ecosistemas más complejos que aún estaban por venir. Todavía no sabemos si algo similar ocurría en paralelo en Marte, cuando este planeta era relativamente hospitalario en comparación con el desierto helado y casi sin aire en el que se ha convertido”, sintetiza Cabrol.

La definición más consensuada de lo que significa “la vida” fue acuñada por el bioquímico norteamericano Gerald F. Joyce (1956) y fue adoptada por el Instituto de Astrobiología de la NASA: “Un sistema químico auto-mantenido con capacidad para llevar a cabo una evolución darwiniana”.

La científica Nathalie Cabrol, analizando muestras de extremófilos.

La científica Nathalie Cabrol, analizando muestras de extremófilos.

“En la naturaleza hay muchos elementos que están relacionados con el origen de la vida y quizás la respuesta definitiva no esté en donde la buscamos. Y si bien la biología puede ser el inicio o la punta de esa matriz, hay otras ramas como la física cuántica o la neurociencia que empiezan a cuestionar nuestro sentido de la realidad y ponen en jaque el verdadero significado de la vida. Porque si me dicen que el Universo es vida y conciencia, entonces ya no tengo que buscar vida porque está en todas partes. Sin embargo, yo puedo orientar mi búsqueda hacia la manifestación de la diversidad y de la complejidad. Por eso es tan difícil empezar a definir qué significa la vida, porque todo es vida y no se puede conceptualizar todo. En cambio podemos tomar una parte específica para intentar hallar una respuesta más concreta y así, avanzar al punto siguiente”, advierte.

En 1976, la NASA hizo descender en Marte las sondas Viking 1 y 2, que consiguieron transmitir fotos de la superficie desde las planicies de Chryse y Utopía. Estas dos misiones realizaron experimentos para detectar vida en la superficie marciana y sus resultados fueron más polémicos que concluyentes.

Considerada una de las astrobiólogas más destacadas, Nathalie Cabrol es también la directora del SETI Institute Carl Sagan.

Considerada una de las astrobiólogas más destacadas, Nathalie Cabrol es también la directora del SETI Institute Carl Sagan.

“Antes de Perseverance, sólo una misión se propuso buscar vida en Marte, pero no se tenía idea del tipo de ambiente ni las condiciones a las que se enfrentaba. Era realmente un viaje a ciegas. Fue la primera misión que aterrizó y las imágenes que se usaron de guía las había obtenido la Mariner 6 y 7. Algunos de los biólogos que participaron de la misión hallaron resultados muy ambiguos. Hasta afirmaron que había vida en Marte porque detectaron reacciones químicas. Pero al mejorar las técnicas analíticas vimos que la reacción era producto del ambiente oxidativo del planeta”, sostiene la experta.

Desde entonces, la NASA comenzó a desarrollar un programa integrado de exploración que incluía analizar el ambiente, la atmósfera y la geología planetaria, para finalmente, desembocar en la vida.

“El paso previo fue el Curiosity, que nos permitió caracterizar la habitabilidad. Ahora sabemos que no vamos a encontrar mucha biomasa que se haya desarrollado en la superficie. Las biofirmas corresponden a un ambiente extremo, como las de un oasis aislado. Nos estamos focalizando en áreas pequeñas y el desafío es hallar esos micro hábitat en donde investigar. En esta carrera que iniciamos hace cinco años, nos preguntamos qué necesita un microbio para sobrevivir allí y cuál es el mejor lugar del planeta en donde podría sobrevivir”.

“Desde entonces hemos encontrado muchos elementos orgánicos en Marte, pero las moléculas orgánicas no son vidas, son apenas los ladrillos que la forman. Estas moléculas orgánicas pueden ser comparadas a las piezas de un lego. Si están guardadas en la caja son sólo piezas, pero cuando se combinan, se puede construir lo que uno quiera. Con las moléculas orgánicas pasa lo mismo, algunas quedan en el planeta dando vueltas, buscando otros elementos con los que asociarse. Todavía no sabemos si podrán formar algo más complejo. Muchas de las misiones que partieron este año irán a buscar la misma respuesta”.

Al menos tres misiones a Marte antes de Perseverance tuvieron micrófonos como parte de su diseño y todas han fracasado. El primero que voló a Marte en 1999 a bordo del Mars Polar Lander de la NASA se estrelló en la superficie. Hasta el momento, ningún país ha enviado con éxito un micrófono, por lo que, oficialmente, no se conocen los sonidos de su superficie.

“Todos esperamos que esta misión cumpla un sueño muy anhelado: escuchar el viento en otro planeta, el sonido de la arena que pasa por el rover e imaginar cómo se oiría la vida humana allá arriba. Este instrumento, al captar un sonido que ya conocemos, nos permitirá afectivamente estar más cerca. Cuando el año pasado el InSight registró los terremotos en Marte y la información recibida se pudo traducir en sonido fue algo increíble. Pero no es lo mismo que escucharlo directamente. También, vamos a ser capaces de oír al rover trabajando, los movimientos del brazo robótico mientras escarba el suelo. Y mientras para algunos esto resulte insignificante, creo que los ojos no es el único sentido que nos puede indicar si algo está bien o no. Escuchar el taladro, como se despliega la cámara nos puede aportar mucha información extra sobre lo que está ocurriendo en el planeta”, concluye Cabrol.

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